阿里巴巴全资收购中天微布局AI芯片,能否玩转高精尖?

最近一周来,芯片行业的震荡幅度简直前所未有。

事情要追溯到几天之前。4月16日,美国商务部宣布:由于中兴违反了美国限制向伊朗出售美国技术的制裁条款,因此制裁未来7年将禁止美国公司向中兴通讯销售零部件、商品、软件和技术。

可参考文章:

美国商务部禁止未来7年美国企业向中兴通讯公司出售零部件

从此开始,芯片市场就进入了一波接一波的动荡当中。中国企业芯片自主研发能力薄弱,许多关键技术关键产品受制于人的“缺芯”问题被推倒了聚光灯下。

而就在昨天,阿里巴巴达摩院表示其正研发一款神经网络芯片Ali-NPU,该芯片将运用于图像视频分析、机器学习等AI推理(inference)计算。按照设计,该芯片的性价比将是目前同类产品的40倍。

在BAT三大巨头当中,阿里算是在芯片、AI芯片等话题上投入最多的一项,不仅一直以来都在加码AI和AI芯片,在投资领域也持续动作不断。

4月20日,阿里巴巴集团宣布,全资收购中国自主嵌入式CPU IP Core公司——中天微系统有限公司(以下简称中天微)。

“收购中天微是阿里巴巴芯片布局的重要一环。”阿里巴巴CTO张建锋表示, IP Core是基础芯片能力的核心,进入IP Core领域是中国芯片实现“自主可控”的基础。

根据中天微提供的资料显示,中天微是目前中国大陆唯一大规模量产的自主嵌入式CPU IP Core公司,专注于32位嵌入式CPU IP研发与规模化应用,面向多媒体、安防、家庭、交通、智慧城市等IoT领域,全球累计出货超过7亿颗芯片。

除了2016年1月入股中天微成为其第一大股东之外,近两年来阿里在AI及AI芯片方面的投资还包括:寒武纪、旷视科技、思必驰、小i机器人等等,其中涉及AI在细分垂直领域的诸多应用,包括区块链、边缘计算、新型存储、量子计算等。

阿里达摩院研究员骄旸称,CPU、GPU作为通用计算芯片,为处理线程逻辑和图形而设计,处理AI计算问题时功耗高,性价比低,在AI计算领域急需专用架构芯片解决上述问题。

目前阿里巴巴自主研发的AI芯片,主要是为解决图像、视频识别、云计算等商业场景的AI推理运算问题,提升运算效率、降低成本。

据骄旸透露,阿里巴巴自主研发的Ali-NPU,基于阿里机器智能技术实验室等团队在AI领域积累的大量算法模型优势,根据AI算法模型设计微结构以及指令集,以最小成本实现最大量的AI 模型算法运算。

按照设计,阿里巴巴的Ali-NPU性能,将是目前市面上主流CPU、GPU架构AI芯片的10倍,而制造成本和功耗仅为一半,性价比超过40倍。未来,Ali-NPU的能力,不仅可以更好地满足视频、图像处理需求,还可以通过阿里云进行计算能力的输出,赋能各行各业。

事实上,阿里巴巴对自研AI芯片的人才建设早有布局。

“自研AI芯片”已成为阿里布局“中国芯”的战略组成部分,目前达摩院芯片研发团队,在美国、上海两地已达数十人,预计年底将达百人。此前,阿里已经投资了寒武纪、Barefoot Networks、深鉴、耐能(Kneron)、翱捷科技(ASR)、中天微等多家家芯片公司。

“达摩院”是阿里旗下研究“基础科学和颠覆式技术创新”的机构。2017年10月,马云宣布达摩院成立。达摩即「DAMO」,代表的是「The Academy for Discovery, Adventure, Momentum and Outlook」。在武侠小说中,达摩院作为武学最高研究机构,代表了修为的最高境界。

阿里达摩院的愿景寄予「以科技,创新世界」,计划在三年内投资 1000 亿人民币,建造一个以科技为核心的,汇聚全球顶尖科技大牛、学者的交流中心。

达摩院的研究领域包括:量子计算、机器学习、基础算法、网络安全、视觉计算、自然语言处理、人机自然交互、芯片技术、传感器技术、嵌入式系统等。

马云对达摩院提出了三大要求:

1、必须活的比阿里长久,“企业是有周期的,但能留下来的,是阿里巴巴的技术、经验以及对社会的担当。现在我们已经18年了,还有84年要走,达摩院至少要活85年”。

2、达摩院至少要服务全世界20亿人口,为1000万家企业创造盈利的空间和机遇,“希望达摩研究院解决1亿就业机会,即普惠共享、可持续发展以及快乐”。

3、达摩院必须自己具备盈利的能力,“天下只有自己靠得住”,今年阿里巴巴将启用1000亿人民币作为启动基金,在全球寻找人才,但是未来得依靠达摩院自己。

马云期望,达摩院必须代表这个世界,代表时代,因为它属于中国。必须超过IBM微软谷歌等公司的研究院(这里需要战狼3)!

马云在达摩院成立时说:“从算法到硬件芯片,现在阿里巴巴已经买不到商用产品,支撑未来的发展,所以我们得自己做更深层的研发。”

当前时间点来说,消息有特殊意义。中兴的这个钟,是敲给中国的警钟!出口禁运触碰到了中国通信产业核心技术缺乏的痛点。“缺芯少魂”的问题,再次严峻地摆在人们面前。

芯片,被认为是制造业和科技实力的象征。而芯片早已超过石油,成为我国每年进口最大的物资,年进口额超过2000亿美元。据报道,高通在中国的芯片销售和专利许可费收入占其全球总营收近六成。

长期忽视基础研究,忽视技术创新的恶果,终于在中兴通讯事件上得到了痛苦的验证。

今天,马云宣布自研中国芯,不仅代表着阿里要剥掉商业的光环,开始在科技核心技术领域发力,更是向全中国企业吹响了号角:科技强国,时不我待(至少我们还有横店)!

PS:会不会又是一个龙芯?或者只是汉芯?

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